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Fibras naturales: Cáñamo

Por definición la fibra es un filamento apto para ser hilado y tejido, que generalmente presenta gran finura y buena flexibilidad. Existen diferentes tipos de fibras: naturales, artificiales y sintéticas.  Las fibras naturales pueden ser de origen animal, vegetal o mineral.

Dentro de las fibras naturales encontramos al cáñamo, como fibra textil su característica más destacada es su alta resistencia a los esfuerzos de tracción, esta fibra es biodegradable, liviana y resistente, una vez  tejido puede ser tan suave y versátil como el algodón, siendo más fuerte, más estable, más duradero y con mayor capacidad de absorción de agua. La cualidad térmica del cáñamo hace que su tejido sea fresco en verano y cálido en invierno. Tiene propiedades antibacterianas naturales, su estructura molecular prismática refleja el 95% de las ondas UV. Estas características no se pierden con los lavados.

El cáñamo se ha utilizado como fibra durante más de 10.000 años. Es fácil de cultivar, incluso en suelos pobres, no hay necesidad de herbicidas y utiliza menos agua que otras plantas durante su cultivo, que se considera uno de los menos ambientalmente perjudiciales, de hecho mejora la salud del suelo mediante la reposición de nutrientes vitales y la prevención de la erosión y puede hacerse de todo con sus fibras: alimentos, textiles, cuerdas, combustibles verdes, tableros,  pinturas y bioplásticos.

La fibra del cáñamo es una de las partes más valiosas de la planta. Se encuentra en el interior del tallo y puede llegar a medir desde 80 cm hasta los 4m de largo. Normalmente la fibra es de color blanco crema, café, gris, negro o verde. Los textiles realizados con fibras de cáñamo se fusionan fácilmente con los tintes y no se decoloran fácilmente, lo que significa que la prenda permanece con la misma forma y color incluso después de múltiples lavados.

En vista de que los recursos están disminuyendo rápidamente,  las fibras naturales como el algodón requieren un procesamiento altamente intensivo y otras a base de petróleo como el acrílico, el poliéster, el nylon y el spandex no son las más ecológicas del mercado, el cáñamo aparece como una alternativa sostenible para producir nuevas fibras y tejidos. Las técnicas modernas producen mejoras en los procesos productivos y generan nuevos y perfeccionados productos textiles que están cobrando un interés renovado en la industria.

 

Obtención de la fibra

Las fibras de cáñamo se encuentran entre las fibras naturales más versátiles y han evolucionado mucho con respecto a las fibras gruesas y ásperas que fueron hace décadas. En la actualidad, las fibras de cáñamo pueden dar forma a tipos de telas muy diversos. La región donde se cultiva y crece determina el tipo de fibra y el tejido resultante, por ejemplo, cuanto más caliente y seca sea la región, mejor para tejidos de tipo arpillera más resistentes, mientras que las regiones más frías pueden producir tallos más delgados que están adaptados para tejidos más suaves de tipo lino. Además, el cáñamo es una planta de rápido crecimiento que requiere muy poca agua y no necesita herbicidas, pesticidas, fertilizantes sintéticos o semillas transgénicas para su cultivo.

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La cosecha del cáñamo y el procedimiento seguido para la obtención de su fibra es idéntica a la del lino. Una vez que se han cortado las plantas, se suelen colocar los tallos en el suelo durante varias semanas para que se produzca el enriamiento (retting, en inglés). Este es un proceso de descomposición mediante el cual la pectina (una especie de gel de polisacárido presente en la mayoría de las paredes celulares de las plantas) que une las fibras entre sí se descompone por la exposición a la luz y el aire, y deja al descubierto las largas fibras del líber. Las fibras del líber o fibras vegetales son las que ocupan el floema o corteza interna de las plantas dicotiledóneas como el cáñamo y el lino.

La separación o enriamiento también se puede realizar en tanques de agua, lo que acelera el proceso, o en las heladas y la nieve, donde se dice que se produce una fibra más blanca y más fina. Hoy en día, también existen métodos químicos y enzimáticos con los que acelerar el proceso de separación.

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La decorticación consiste en eliminar el núcleo central leñoso del tallo. Este paso puede llevarse a cabo inmediatamente después de la separación o enriamiento, mientras que los tallos están todavía húmedos; en este caso, las fibras húmedas se pelan separándolas del núcleo y después se secan. Como alternativa, se pueden secar los tallos y luego procesarlos con maquinaria especializada que rompe el núcleo leñoso y lo separa de las fibras.

Gracias a la maquinaria de descortezado moderna, ya no se tarda tanto tiempo en conseguir el enriamiento o separación, ni los procesos de descortezado se hacen por separado, ya que estas máquinas combinan los dos procesos en uno, produciendo fibra preparada en fardos unos pocos minutos después de haber cortado la planta.

Una vez que las fibras han sido separadas, se forman fardos o pacas y se retiran del campo para procesarlas y convertirlas en hilo. A menudo, la fibra se teje sin ningún tipo de procesamiento complementario; sin embargo, algunos productores han desarrollado procesos químicos o mecánicos que aumentan la suavidad o elasticidad de las fibras. Por ejemplo, hay un proceso complejo que requiere remojar las fibras en una solución de jabón y carbonato de sodio cerca del punto de ebullición, antes de lavarlas con agua y sumergirlas en ácido acético diluido. Después, las fibras se lavan en agua pura, una vez más, luego, se secan y se peinan para obtener un resultado final de excepcional suavidad y finura, y excelente calidad.

La lignina es un biopolímero leñoso duro que conforma un 8-10% del peso en seco de las fibras de cáñamo, y es responsable del tacto áspero y rasposo de la fibra de cáñamo tradicional. Si se elimina la lignina, la fibra resultante es mucho más lisa y más suave. Es posible eliminar la lignina a través de métodos enzimáticos y microbianos: se le aplica a la fibra una enzima que reduce el nitrógeno en los tallos y se permite que una especie de hongo que consume la lignina crezca sobre las fibras.

 

Hilado de la Fibra

El cáñamo se hila de manera similar a otras fibras naturales, las fibras se entrelazan para formar hilos largos y continuos, que suelen sellarse con cola o un agente similar para hacer que el resultado final sea impermeable o dure más.

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Por lo general, es en esta etapa del proceso cuando se añaden otras fibras a la mezcla: en lugar de tejer una tela en la que únicamente se combinan hilos obtenidos a partir de un solo tipo de fibra, el propio hilo es una mezcla de fibras que influye en las características finales.

 

El Proceso del Hilado A Mano

Tradicionalmente, este proceso se realizaba a mano, con la ayuda de dos herramientas simples, el huso y la rueca. El huso es una pieza con forma más o menos cónica que normalmente lleva en su parte inferior un contrapeso y que se hace girar arrollando la fibra en bruto alrededor de él a medida que se va retorciendo, y la rueca es una vara de madera alrededor de la cual se fija una porción de la fibra que va a ser hilada.

El hilandero artesanal pone el huso de hilar a dar vueltas, y suelta lentamente la fibra en bruto de la rueca; el movimiento de rotación y la fuerza del contrapeso a medida que cae, poco a poco, hace que las fibras se entrelacen firmemente en hilos. Algunos aficionados y productores especializados todavía tejen a mano utilizando estas herramientas tradicionales.

 

Tejidos Fabricados con Cáñamo

Las primeras prendas de vestir se elaboraron con fibra de cáñamo. Los ejemplos más antiguos que se conocen de material tejido están hechos de cáñamo. En excavaciones arqueológicas se han descubierto varias prendas de ropa y tejidos, desde sandalias y vestimentas rituales hasta vendas o alfombras.

Siempre ha sido posible fabricar diferentes tejidos a base de cáñamo de alta calidad y duraderos, ya sea solo o en combinación con otras fibras naturales como el lino o la seda. Aunque la imagen tradicional de la tela de cáñamo es la de una estopa o lona que es áspera y rasposa, hay que destacar la variedad de tejidos delicados que pueden producirse a partir de él.

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El cáñamo también se utiliza con frecuencia para hacer tela de felpa, el material de pelo o hilos levantados que puede ser tanto tejido como de punto, que se utiliza principalmente para la elaboración de toallas; además puede utilizarse para hacer felpa francesa, una variante concreta utilizada en la elaboración de prendas de vestir. Debido a las extraordinarias propiedades de absorción del cáñamo, se considera muy adecuado para este empleo.

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Las fibras de cáñamo también son muy apropiadas para diferentes tipos de tela cruzada, entre los que se incluye la tela vaquera, la tela de espiguilla y la franela, y para varios tipos de tejidos de punto como el tejido de punto de los jerseys y el velvetón, una imitación del terciopelo.

 

Tejidos Mezclados con Cáñamo

Cuando se utiliza combinado con la seda, el cáñamo puede usarse para hacer tanto tafetán, como charmeuse, un tipo de satén brillante. Con la mezcla de cáñamo y seda se pueden hacer incluso complejas telas tejidas en jacquard como el damasco y el brocado.

El cáñamo se suele mezclar con algodón para hacer pañales de tela; se cree que tiene una absorción y una durabilidad superior a la del algodón, que suele añadirse para aumentar la suavidad de la tela. El cáñamo también tiene propiedades antibacterianas y antimicrobianas, lo que puede ayudar a prevenir la dermatitis del pañal y enfermedades de la piel relacionadas.

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El cáñamo también se mezcla con algodón para hacer fina muselina o estopilla, algunas de las cuales pueden ser excepcionalmente ligeras y resistentes con excelentes propiedades de absorción. Además de esto, la mayoría de los tejidos de punto fabricados con cáñamo se mezclan con algodón para mejorar la suavidad.

 

Propiedades Antibacterianas de la Fibra de Cañamo

Recientes pruebas de laboratorio demostraron que el tejido de cáñamo puede aniquilar a la bacteria común estafilococo áureo (a menudo conocido simplemente como “estafilococo”): los investigadores estudiaron el crecimiento de las bacterias en un tejido hecho de una mezcla con un 60% de fibras de cáñamo y un 40% de rayón, y descubrieron que el 98,5% de las bacterias habían muerto durante la primera prueba. El mismo tejido también fue infectado con la neumonía Klebsiella, y se destruyeron de manera efectiva el 65,1% de las bacterias en la primera prueba.

Esta es una excelente noticia para la industria de la salud, ya que las infecciones por estafilococos suelen transmitirse al tocar toallas, sábanas o ropa previamente manejadas por una persona infectada.

 

El Cáñamo en la Industria de la Moda Comercial

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El tejido de cáñamo puede hacerse tan ligero y suave como el algodón, se arruga menos que el lino, es muy absorbente y es perfecta para personas con piel sensible. Las mismas cualidades que hacen que la fibra de cáñamo sea la única fibra adecuada para las travesías marítimas, hacen que este material también sea perfecto para el calzado. Tanto Nike como Adidas han fabricado zapatillas deportivas hechas de cáñamo.

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Marcas como Adidas, Quiksilver y Patagonia han añadido productos hechos de cáñamo a su oferta y han ayudado a popularizar el cáñamo como una fibra de prendas de vestir. Hoy en día, marcas como Woolrich, Cannabeings Designs, Hemp Authority  se especializan en ropa de cáñamo y accesorios.

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Francisco Costa para Calvin Klein.

Muchos diseñadores y casas de moda  han utilizado de manera frecuente el canamo en sus colecciones, entre ellos: Ralph Lauren, Donatella Versace, Behnaz Sarafpour, Donna Karan International, Isabel Toledo y Doo.Ri.

 

El Cáñamo en la industria del automóvil

En 2012, el investigador James Meredith de la Universidad de Warwick, Reino Unido, publicó un artículo que demostraba que los compuestos de cáñamo eran un sustituto viable para la fibra de vidrio utilizado en el revestimiento de automóviles. De los tres compuestos naturales probados (cáñamo sin tejer, lino y yute tejidos) el cáñamo demostró la mayor absorción de energía específica, lo que significa que puede soportar una gran presión en relación con su muy ligera masa.

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La industria europea del automóvil, emplea desde hace mucho tiempo el plástico de cáñamo en la fabricación de piezas de automóvil. El Lotus Eco Elise fue el primer coche hecho de materiales de cáñamo principalmente, no sólo en el revestimiento, sino también en los textiles para interiores. BMW y Mercedes también utilizan de manera considerable materiales compuestos de cáñamo en modelos de gama alta. BMW, en particular, ha mostrado prototipos de automóvil como el coche eléctrico i3 ciudad y el deportivo híbrido i8.

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Desafortunadamente, muchos países han prohibido la producción industrial de la planta de cáñamo, por asociarla al cannabis sativa, que se utiliza como droga recreativa. Esto ha dificultado la producción y el uso del cáñamo a nivel industrial. Aunque el cannabis  y el cáñamo industrial ambos contienen el componente psicoactivo tetrahidrocannabinol, son cepas distintas con composiciones bioquímicas únicas. El cáñamo tiene concentraciones más bajas de THC y concentraciones más altas de cannabidiol, lo que disminuye o elimina sus efectos psicoactivos.

China está un paso por delante en lo que respecta al cultivo de cáñamo, ya que, el país nunca ha prohibido el uso industrial de la planta. Por este motivo, actualmente China representa más del 50 por ciento de la producción mundial de cáñamo y posee más de la mitad de las cerca de 600 patentes internacionales de fibra de cáñamo y producción textil. Mientras que en Europa, Chile y Corea del Norte se produce en menor escala. En la Unión Europea, el cáñamo se cultiva en unas 15.000 hectáreas de tierra, siendo los principales productores Francia, Alemania y el Reino Unido.

Japón y Polonia también procesan la fibra de cáñamo y confecciona textiles desde 100% cáñamo (similar al lino, aunque un poco más rústico), mezclas con algodón, seda y bambú. La exportación mundial de cáñamo en el mundo según trademap.org la lideran: China, Alemania, Holanda, Estados Unidos, Mauricio, Italia, Canadá y Hungría.

 

 

Fuentes: Cáñamo Ecuador, Fashion United,  BMW USA, American Lime Technology, Hash Museum, Evetex y Trade Map.Org.

 

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